Palillos y Palillos

Sí, has leído bien: ¡palillos y palillos! Y es que hay un problema en español – se usa la misma palabra para hablar de los palillos para dientes y de los palillos para comer. Pero en la misma comida, en China, es muy normal usar los dos tipos.

El uso de palillos para dientes en una mesa puede ser una práctica estándar en China. Al igual que en la mayoría de los países asiáticos, la forma educada para desalojar los fragmentos de comida atrapados entre los dientes es cubrir la boca con una mano, y usar el palillo con la otra. Los palillos se utilizan con frecuencia entre platos ya que se cree que no se debe permitir que los sabores de un plato estropeen el disfrute del siguiente.

Pero los palillos para dientes tienen otro valor importante cuando se usan los palillos para comer. Son ideales, y socialmente aceptables, para recoger las piezas de comida que a menudo desafían incluso a los más expertos usuarios de palillos para comer – champiñones resbaladizos y rodajas de medusa, por ejemplo.

También puede haber problemas para comer arroz con palillos para comer, a menos que haya absorbido parte de los jugos de los platos principales y por lo tanto se ha vuelto más manejable. El método socialmente aceptable para comer arroz es llevar el tazón cerca de la boca y rápidamente trasladar el arroz a la boca con los palillos como si fueran una pala; esto puede ser difícil para los que no están acostumbrados, así que simplemente levantar porciones de arroz a la boca desde el tazón sujetado en la otra mano es perfectamente aceptable. No trates de comer arroz desde un tazón puesto en la mesa – sencillamente no se hace.

Restaurante chino Ni Hao: Palillos
Una habilidad con los palillos que no se recomienda a un inexperto es el deshuesado de un pez después de comer la mitad superior, porque no se le puede dar la vuelta. Esto lo debe hacer, con sumo cuidado, el anfitrión (si estás en una casa) o el camarero (en un restaurante).

La razón por la que un pez nunca debe darse la vuelta es por una superstición tradicional, y un tributo a las familias de los pescadores del Sur de China – traería mala suerte y un barco de pesca podría volcar si al pez se le da la vuelta.

Hay supersticiones asociadas con los palillos también. Si encuentras un número desigual de pares de palillos al sentarte a la mesa, esto significa que vas a perder un barco, avión o tren. Dejar caer los palillos inevitablemente trae mala suerte, lo mismo que dejarlos cruzados sobre el plato. Sí se permite cruzar los palillos, sin embargo, en un restaurante “dim sum”. Tu camarero los cruzará para demostrar que tu cuenta ha sido pagada, o tú puedes hacer lo mismo para mostrar al camarero que has terminado y estás listo para pagar la cuenta.

Bueno, ya sé que saber estos chismes sobre los palillos no te van a ayudar a dominarlos, pero me parecía interesante contarlos. ¡Espero que te hay gustado!

Filosofía y la comida china

El arte de la cocina china se ha cultivado y perfeccionado a lo largo de cientos de años. La leyenda cuenta que la cultura de la cocina china se originó en el siglo XV antes de Cristo durante la dinastía Shang y fue introducida originalmente por Yi Yin, su primer Primer Ministro.

Las dos filosofías dominantes de la cultura china – el confucianismo y el taoísmo – han tenido una honda influencia en la historia política y económica del país, pero es menos conocida su también importante influencia en el desarrollo de las artes culinarias.

Restaurantes chino-asiaticos Madrid Ni Hao

Confucio (cortesía Wikipedia)

Confucio hizo hincapié en los aspectos artísticos y sociales de la cocina y la comida. Los chinos no nos reunimos sin que ocupe un lugar la comida – se considera de mala educación invitar a amigos a tu casa sin darles alimentos adecuados.

Confucio estableció las normas de la etiqueta de la cocina y de la mesa, la mayoría de las cuales siguen vigentes hasta hoy. El ejemplo más obvio es la costumbre de cortar la carne y las verduras en trozos del tamaño de un bocado durante la preparación de los alimentos en la cocina, en lugar de utilizar un cuchillo en la mesa. Confucio relacionaba los cuchillos con actos de agresión y consideraba que no tenían lugar en la mesa.

Confucio también promovió la mezcla de ingredientes y condimentos para crear un plato harmonioso, en lugar de degustar los componentes individuales. Su prioridad era la armonía. Él creía y enseñaba que sin la armonía de los ingredientes no puede haber sabor. También hizo hincapié en la importancia de la presentación y del uso del color, la textura y la decoración de un plato. Sobre todo, la cocina se convirtió en un arte más que una tarea que hay que soportar, y este filósofo jugó un papel decisivo en la promulgación de la filosofía de “vivir para comer” en lugar de “comer para vivir”.

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Lao Tse (cortesía Wikipedia)

El Taoísmo (fundador Lao Tsé, a la izquierda), sin embargo, fomentó la investigación de los aspectos nutritivos de los alimentos y de la cocción. En vez de centrarse en el sabor y la apariencia, los taoístas se interesaban en las propiedades vitales de los alimentos.

Siglos después, los chinos han descubierto las propiedades curativas de todo tipo de raíces, hierbas, hongos y plantas. Han enseñado al mundo que el valor nutritivo de las verduras se destruye con un exceso de cocción (en particular de ebullición) y, además, han encontrado que los alimentos con gran sabor también tienen valor medicinal.

El resultado de las influencias de estas dos corrientes filosóficas es que la comida china es muy saludable, a pesar de que muchos de los alimentos se fríen. Esto se debe a la utilización de aceites polinsaturados (se usan una sola vez y se desechan) y la exclusión de los productos lácteos. Además se consume poca grasa animal por la forma de cortar la carne antes de cocinar.

Así que, la próxima vez que tomes tu comida o cena en Ni Hao, piensa un poco en la larga historia de la comida china y en la influencia de la filosofía en su desarrollo. No hace que los alimentos sepan mejor, pero da mucho que pensar, ¿verdad?

Diferencias entre Asia y Europa a la hora de comer

En mi último artículo te di ya una pista de lo que iba a explicarte hoy, y son las diferencias entre Asia y Europa a la hora de sentarse a comer. Como siempre, te voy a hablar de lo que mejor conozco, que son las costumbres de China, pero, como en casi todo lo demás, las costumbres de otros países asiáticos son muy parecidas.

La primera diferencia, y la que se nota a primera vista, es que en Asia se come con palillos, en vez de con tenedor y cuchillo. Pero esto lleva a una diferencia más importante aún, que es la forma en que se presenta la comida. En Asia, en casi todos los platos, los ingredientes de la comida hay que cortarlos en trozos que caben en la boca antes de cocinarlos. En Europa, con el tenedor y cuchillo, esto no es necesario, y los ingredientes se suelen cocinar en trozos grandes para cortarlos en el mismo plato en el momento de comerlos. En otro artículo más adelante nos ocuparemos de la etiqueta de los palillos – qué se debe de hacer y qué no se debe de hacer con ellos durante la comida.

La segunda diferencia importante, como señalamos en nuestro último artículo, es que los platos no se sirven de forma individual, sino que se colocan en el centro de la mesa para que todos los comensales puedan ir tomando un poco de todo.

Comida china en mesa redonda

Esto también influye en la forma que suelen tomar las mesas. Como se considera de mala educación extender el brazo delante de otra persona para llegar a los platos más lejanos, en Asia se prefieren las mesas redondas o cuadradas, en vez de las alargadas tan comunes en Europa. Así, los platos suelen estar al alcance de todos sin tener que pasar la mano por delante de otras personas para alcanzarlos.

En el último artículo también dije que en las comidas (y cenas) no se bebía. En realidad, debía haber dicho que no se toman bebidas refrigeradas, tales como el agua o los refrescos, porque se cree que las bebidas frías no van bien con los alimentos calientes y pueden llevar a cortes de digestión u otro tipo de molestias. Pero los adultos, y sobre todo los hombres, sí toman bebidas alcohólicas. De éstas, la más común es el aguardiente de arroz (sí, se toma aguardiente durante la comida), aunque últimamente se va haciendo cada vez más popular el vino. Y entre los vinos más populares están los españoles, sobre todo los de La Rioja. Y, como también expliqué en el último artículo, nunca falta el té, que se toma en cualquier momento de la comida.

Finalmente, otra cosa que choca mucho entre los europeos es que todos los platos se sirven casi al mismo tiempo – se van sacando cuando están listos y no se diferencia entre entrantes y segundos platos. Esto quiere decir que la sopa a lo mejor no sea el primer plato en servirse, y se va tomando poco a poco con todos los demás platos. Y lo que puede chocar a un occidental aún más es que el último plato en sacarse suele ser el pescado – cuestiones de superstición.

Por lo tanto, si en un restaurante asiático quieres tomar algún plato en forma de entrante, y terminarlo antes de te traigan los demás platos, hay que decirlo claramente al pedirlo – si no, te traerán todos los platos uno detrás de otro y casi a la vez. Y no es, como se cree en algunos momentos, falta de cultura, sino todo lo contrario – es nuestra cultura  asiática.

Creo que éstas son las diferencias más sobresalientes entre las costumbres asiáticas y europeas a la hora de comer. Desde luego hay más, pero las demás no chocan tanto y quizás tengamos tiempo de comentar algunas de ellas en futuros artículos.